Reviews

GMCD 7362/63 – Czeslaw Marek – Chamber Works & Piano Music

Gabrielle Dalla’Ollio (harp), Catherine White (harp), Patrizia Maier (harp), Hugh Webb (harp), Ingolf Turban (violin), Jitka Cechova (piano), Richard Jenkinson (cello), Marie-Catherine Girod (piano)

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Musik & Theater – Oktober/November 2012

Pianistenmusik
Mehr als die Hälfte seines Lebens widmete der Pole Czestaw Marek (1891-1985) der Unterrichtstätigkeit. Der gefragte Klavierlehrer und Autor der «Lehre des Klavierspiels» war zuvor als Pianist gefeiert und als Komponist geschätzt worden. In Ostgalizien geboren, in Wien vom Czerny-Schüler Theodor Leschetizky und in Strassburg von Hans Pfitzner ausgebildet, lebte er seit 1915 in Zürich. Dank einer von ihm gegründeten Stiftung ist ein beträchtlicher Teil seines Schaffens im Notentext noch zu Lebzeiten erschienen und wurde in den vergangen Jahren auch auf CD eingespielt. Stilistische Vielfalt, Eklektizismus und grosse Qualitätsunterschiede machen es dem Hörer nicht leicht, sich in dem Gemisch von Spätromantik und Neoklassizismus, Postimpressionismus und Folklorismus zurechtzufinden. Die stärkste Wirkung üben ausgerechnet die hinreissend vitalen «Ländlichen Szenen» op.30 für hohe Singstimme und Orchester aus, deren Themen nicht vom Komponisten, sondern aus der polnischen Volksmusik stammen. In Farbenreichtum, Ausdrucksintensität und differenzierter Instrumentierung mit dem Kolorismus seines Landsmannes Karol Szymanowski vergleichbar, lassen sie leicht vergessen, womit sich Marek als Klavierkomponist schwer getan hat. Prägnante Themenbildung war seine Stärke nicht. In den pianistisch attraktiven Variationen op.3 überzeugt die in den Veränderungen entwickelte Fantasie mehr als das eigene Thema. Jenseits der Einflüsse von Chopin, Schumann, Liszt, Franck, Reger, Paderewski, Ravel und weiteren Vorbildern verdient im Triptyque op.8, das sich aus drei Vorspielen und Fugen zusammensetzt, die wohlklingende Faktur der polyfonen Teile beachtet zu werden. Als Nachbildung der Sarabande aus Debussys «Pour le Piano» erweist sich die Sarabande op.27. Ihr Mittelteil weckt mit erweiterter Tonalität Hoffnungen auf eine Weiterentwicklung.
Jedoch: In der für Marek zentralen Klaviermusik bleibt sie ebenso aus wie in den Violinwerken, von denen die frühe Sonate in F-Dur wenigstens der satztechnischen Meisterschaft wegen zu beeindrucken vermag. Zu der von komponierenden Dirigenten hervorgebrachten Kapellmeistermusik schuf Marek als erfahrener Konzertpianist ein Pendant, das man als Pianistenmusik bezeichnen könnte. Was ihm gleichsam aus den Fingern floss, ist und klingt trotz des Mangels an plastischen Themen und individueller Eigenart stets ausgesprochen pianistisch. Von diesem Umstand profitieren die Hauptinterpretin Marie-Catherine Girod und Ludmifa Janowska, Partnerin in den unter dem Pseudonym Mark Mat vorliegenden, unterhaltsamen Stücken für zwei Klaviere. Für das im Konzertsaal verstummte Schaffen setzen sich ausserdem so renommierte Künstler wie der Geiger Ingolf Turban, die Sopranistin Elzbieta Szmytka und das Philharmonia Orchestra unter Gary Brain tüchtig ein.
Walter Labhart

American Record Guide – September/October 2012

These are reissues (GMCD 7362/63, GMCD 7364/65 and GMCD 7366/67) of Koch-Schwann recordings that came out about a dozen years ago as single discs, now repackaged by Guild as two disc sets. These recordings introduced an international audience to the little-known music of Czeslaw Marek (1891-1985), a Polish born pianist and composer who spent most of his very long adult life in Switzerland.
Readers wanting detailed descriptions of Marek and his music should see our original reviews (May/June 1999, May/June 2000, Nov/Dec 2000, Mar/Apr 2001, July/Aug 2001). They concur in praising his refinement, warmth, and skill in the late-romantic-shading-into-early-modern styles that he worked in. The earlier pieces show his debt to Brahms and Dvorak as well as his teachers Hans Pfitzner and Karl Weigl, along with a French tinge that sometimes makes him sound like a sort of Central European Fauré. The later music shows the composer’s growing knowledge of Strauss, Mahler, Busoni, Ravel, Szymanowski, Janacek, the folk-music settings of Bartok and Kodaly, and the latest-craze import from across the Atlantic, jazz. But for all his absorption of wide-ranging influences and his chameleonic stylistic wanderings, Marek maintains a consistent artistic temperament: sensuous but elegant, ardent but decorous, imaginative in harmonic nuances and instrumental color but fastidious in craft and propriety, always respectful of the traditions of both art music and of the indigenous songs of his homeland.
There are many marvelous pieces on these discs (and also in the orchestral works originally on Koch that Guild hasn’t so far reissued) along with, it must added, a fair number of minor items that might be fairly described as superior salon music. The fine 1914 Violin Sonata, like everything here, is beautifully performed and recorded. But if I had to choose the epitome of Marek’s achievement, I’d single out his vocal settings. Again and again he wrote for the voice—and instrumental accompaniments for the voice—with divine inspiration. This is apparent all through the two marvellous discs of vocal works, many of them sung by soprano Elzbieta Szmytka, who has a pure, almost childlike voice of angelic sweetness and sadness, ideal for Marek’s settings of Polish folk poetry. Of these there are two enchanting 20-minute cycles, both in versions with piano and with orchestral accompaniment: Rural Scenes from 1929, and Village Songs from 1934. ‘Pastorale’, the second song in Rural Scenes, and ‘Na Wojence Dalekiej’ (The Far-Away War), the third song in Village Songs, are ravishing in their haunting loveliness: quite simply among the most beautiful vocal works in creation.
Guild doesn’t print the texts and English translations (included in the original Koch releases) though they’re available on the company’s web site. But this does include both the voice-and-piano and the voice-and-orchestra versions. As you’d expect, with piano the cycles are more intimate and agile; the orchestral renderings are more voluptuous and expansive. Both are gorgeous—somewhere between Canteloube’s Songs of the Auvergne and Bartok’s Hungarian Folk Songs. A magical place to be.
LEHMAN