Reviews

GHCD 2397 – Karl Rankl – Mahler, Dukas 1954

Vienna Symphony Orchestra, Karl Rankl (conductor)

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American Record Guide – May/June 2014

Karl Rankl (1898-1968) was a Vienna native and an assistant to Otto Klemperer at the Kroll Opera before the Nazi era; he spent his later years composing and conducting in Britain. The Klemperer association arouses interest in his Mahler performance, which in the event proves lively, facile, and foolish, saved only by the lovely singing of Sena Jurinac. In the Sorcerer’s Apprentice, where taste is not an issue, he is thoroughly satisfying. These broadcast recordings date from 1954.
RADCLIFFE

International Record Review – September 2013

Great Conductors by Nigel Simeone
The Austrian-born Karl Rankl (1898-1968) is a largely forgotten name. He was music director of Covent Garden alter the war but had to cope with some very public sniping from Beecham, among others. He was more successful as conductor of the Scottish National Orchestra in the 1950s, before moving to Australia and retiring in Austria. A composition pupil of Schoenberg, whose music he championed, Rankl was a thoughtful musician who deserved better than Beecham’s attacks (he grumbled about an `alien’ being appointed at Covent Garden even though Rankl was a naturalized British citizen). Guild has unearthed a fascinating rarity: a concert performance of Mahler’s Fourth Symphony with the Vienna Symphony Orchestra from 1954, with Sena Jurinac as the soprano soloist. Rankl’s Mahler is expressive but unmannered, flexible but symphonically conceived — rather in the style of Bruno Walter. The Vienna SO plays with commitment despite the occasional lack of polish. Jurinac is luminous in the finale. There are some rough moments in the playing, and the ensemble is not always faultless, but this is a performance of real sincerity and warmth — it’s one that any enterprising Mahlerian should try. The coupling is a lively Dukas Sorcerer’s Apprentice. The Sound for both works has come up exceptionally well on this imaginative release.

Klassik.com – 25.07.2013

Jenseits der Schönberg-Schule
Karl Rankl gehört zu der Menge vergessener Dirigenten, deren Werkdeutungen allerdings auch in der Gegenwart zu faszinieren vermögen. Hier steht Mahlers Vierte in einer idiomatischen Wiedergabe im Zentrum.
Im Oktober 2012 veranstaltete das Wissenschaftszentrum Arnold Schönberg in Zusammenarbeit mit dem Arnold Schönberg Center Wien ein Symposium zu dem Thema ‚Arnold Schönberg, Max Reger und der Verein für musikalische Privataufführungen‘. Die Erkundung des Schönberg-Kreises erfolgte in schöner Ausweitung, ein Kongressbeitrag (von Matthias Wurz) trug den Titel ‚Von ‚schlechten Gewohnheiten‘ mahlerischer Dimension: Der Dirigent und Komponist Karl Rankl (1898–1968), seine Mitwirkung im Verein für musikalische Privataufführungen und die künstlerischen Folgen‘. Rankl migrierte als Jude nach England und wurde dort 1946 musikalischer Leiter des Royal Opera House Covent Garden. Die fünf Wiederaufbaujahre Rankls gelten als legendär, doch gebärdete sich Rankl offenbar zunehmend schwierig nahezu allen anderen Mitwirkenden gegenüber, nicht zuletzt weil auch berühmte Gaststars eingeladen wurden und ihre Fähigkeiten zuungunsten des Chefs des Hauses präsentieren konnten; die Situation kulminierte darin, dass Rankl seinen Posten niederlegte (sein Nachfolger wurde Rafael Kubelík). In den folgenden Jahren, spätestens nach seinem Tod 1968 fiel Rankl, der noch Posten in Glasgow und Australien bekleidet hatte, mehr und mehr der Vergessenheit anheim. So kam Matthias Wurz‘ Beitrag gerade recht, hatte er doch im Archiv der Wiener Symphoniker den Mitschnitt eines Konzerts des Vorgängers des ORF, des Radio Rot-Weiß-Rot entdeckt, das dort unbeachtet schlummerte, bis es nun zunächst in diesem Vortrag und nun auf der vorliegenden Veröffentlichung einer weiteren Öffentlichkeit vorgestellt wird.
Wir hören einen (vollständigen!) Konzertmitschnitt aus dem Goldenen Musikvereinssaal Wien vom 23. Januar 1954 mit den Wiener Symphonikern und der Solistin Sena Jurinac, in einem Programm, das zumindest in dem einen Programmpunkt ausgesprochen wienerisch war. Im ‚Verein für musikalische Privataufführungen‘ hatte Rankl nicht nur Bruckners Siebte Sinfonie für Kammerensemble eingerichtet, sondern auch Mahlers Wunderhorn-Lieder – und so passt es bestens, dass wir hier Mahlers Vierte zu Gehör bekommen.
Die Wiener Symphoniker standen seinerzeit unter der künstlerischen Gesamtleitung Herbert von Karajans, und bekanntlich kann man an Karajans Klangideal der 1950er-Jahre noch nicht dieselben Maßstäbe anlegen wie an jenes der 1980er-Jahre. Das bedeutet in diesem Fall aber auch, dass wir hier eine überaus lebensvolle, warmherzige, musikantisch-musikalische Darbietung der Sinfonie bekommen, sorgfältig austariert, mit bestens abgemessenen Tempi, dabei einem eher flotten Kopfsatz, ohne zu eilen. Die Vorkriegstradition ist 1954 noch zu spüren, die gewachsene Mahler-Tradition resultiert in einem natürlichen Mahler-Klang, der orchestral nicht weniger überzeugender ist als etwa in Bruno Walters New Yorker legendäre Aufnahme. Vielleicht ein wenig zu sehr herausgestellt werden die Soloparts – fraglos ein Ergebnis der für die damalige Zeit ansonsten vorbildlichen Aufnahmetechnik, deren Einstellung sich auch im zweiten Werk des Programms erklärt. Für den langsamen Satz findet Rankl ein Tempo, das Mahler unmittelbar mit Beethoven verbindet und so die Wiener sinfonische Tradition von fast hundert Jahren wiederaufleben lässt. Die höchste Beglückung erfährt der Hörer sodann in Sena Jurinac – auch wenn Jurinac nicht ganz wie ein unschuldiges Kind klingt. Aber welche Klangfarben, welche Phrasierungskunst, welche Textverständlichkeit! Eine rundum überzeugende, eine äußerst erfreuliche Produktion.
Warum Rankl Mahler und Paul Dukas‘ ‘L’apprenti sorcier’ koppelte (außer der Werkdauer, die für das gut einstündige Konzert passen sollte), ist nicht bekannt, doch funktionieren die beiden Werke, auch ohne Pause dazwischen, überraschend gut zusammen. Die Raffinesse der Wiener Symphoniker zu jener Zeit erreicht in dieser Aufführung ihre Grenzen, doch bietet Rankl eine dramaturgisch gut konturierte, sich herrlich steigernde, an den passenden Stellen ausgesprochen tänzerische Wiedergabe, die auch in ihrer dynamischen Expansion bestens eingefangen ist (hier zeigt sich, dass die Mikrofonierung durchaus ihren Sinn hat).
Die Rundfunkbänder sind vorbildlich remastered, der Booklettext weckt Interesse auf mehr. Vielleicht liegen bei der BBC oder in Australien ja noch mehr Rankl-Aufnahmen, die diesen Dirigenten wieder auf die musikalische Landkarte zurückbringen könnten (1999 veröffentlichten Dutton ein Dvorák-Violinkonzert mit Ida Haendel unter ihm). Auch als Komponist ist Karl Rankl noch wiederzuentdecken. Wir sind gespannt.
Jürgen Schaarwächter

Audiophile Audition – 25 May 2013

A reissue of special merit, this document from Vienna 1954 offers a truly inspired reading of the Mahler Fourth by a conductor too often overlooked in the annals of fine interpreters.
Resurrected from the archives of the Vienna Symphony Orchestra, this matinee concert at the Golden Hall of Vienna’s Musikverein from 23 January 1954 fell under the auspices of Radio Rot-Weiss-Rot, the Allied-controlled Austrian national radio established after WW II. Austrian conductor Karl Rankl (1898-1968) had been a piano student who also played the violin, and who came under the tutelage of Arnold Schoenberg’s composition class in 1918. Later in his career, Rankl would collaborate with Hans Swarowsky and Otto Klemperer, becoming that titan’s assistant at the Kroll Opera. Having to emigrate to Switzerland and back to Czechoslovakia during the Nazi years, Rankl finally made it to England, where in 1946 he received the appointment as Covent Garden’s Musical Director. Between 1949 and 1954, Rankl often visited Vienna to lead the Vienna Symphony, his first concert (28 June 1949) having been devoted to Mahler’s Das Lied von der Erde with Elisabeth Hoengen and Julius Patzak, the latter of Bruno Walter fame in his historic recording.
The lovely Fourth Symphony of Mahler, among the lightest in texture and scoring, receives from Rankl an eminently Viennese rendition, though not terribly prone to the kind of portamento we hear in Mengelberg or Fried. The airiness of the first movement, its pantheistic optimism, rife as it is with constant polyphonic episodes and variations of woodwind colors. The second movement, with its death’s-fiddle effects, reminds one of old woodcuts, or the old saw that “in the midst of life we are in death.” Rankl asserts the horns’ parts as the jaunty rhythm and sparkling colors define the progress of the movement, occasionally revealing its more sinister possibilities. Certainly, the first two movements project a childlike haze upon us, the idea that “except as ye be as the child, ye shall not enter the Kingdom of Heaven.” The solo violin strikes up a dialogue with the winds assertively, just prior to the passionate sliding to the intertwining of voices; and here, Rankl allows the “old-school” glissandos their due. Delicacy and cynicism have rarely been so exquisitely balanced in the realization of this special movement, whose irony forecasts the nature of the last movement as well.
The massive Ruhevoll movement combines mysticism with intricate internal variation form. We hear gentle slides in the strings over the pulsating pizzicati in the bass, the effect as the horns join in, lustrous. Whether Mahler meant to recapture his notion of “Urlicht,” or the innocence of light, the result under Rankl remains as luminous a laendler as the great moments in this work from acolytes Klemperer, Walter, Mengelberg, and Bernstein. Mahler once commented that the inspiration for this grand vision derived from a carving on a tombstone of the departed, with arms folded in eternal sleep. When the swooping, grand convulsion occurs late in the movement, Mahler prepares us for the predetermined move from G Major to E Major and the soprano’s depiction of the heavenly feast and celestial music. The bucolic nature of the writing, and the strong correspondence of the entire symphony to the Wunderhorn sensibility of Mahler the song-writer – in his Das himmlische Leben – produces a weirdly grotesque combination of beauty and slaughter on a cosmic scale. Bosnian-Austrian soprano Sena Jurinac (1921-2011) intones the blissful picture of “the heavenly life,” albeit fraught with a darkly resonant air of sensuality. With breathless clarity Jurinac lists the abundance of the willing victims, the winds, bleating brass, strings and harp in collusion with the ravages of spiritual appetite. In a moment of paradoxical bliss, the poet calls this scene out of Bosch an “awakening,” the angelic voices rousing our collective senses.
The Dukas 1897 setting of the Goethe ballad Der Zauberlehrling (1797) is too well familiar to require program details. The VSO bassoon, horns, triangle, and strings do their part, with Rankl’s mustering up a steamy energy for our hapless practitioner of the black arts. The Scherzo soon assumes the grand design of a feverish excursion into nightmare, with the strings’ invoking a colossal power unbound. The gruesome brooms’ march, supported by a fervent tympani and a fate motif, overwhelm the Apprentice with a wry sarcasm Rankl communicates with the same coloristic, even abysmal, power as Stokowski, and Rankl does not cut the score.
Brilliant restoration sound for this reissue, courtesy of Peter Reynolds, makes this concert essential to any devoted Mahler collector. Certainly the most convincing Mahler I have auditioned so far in 2013.
Gary Lemco